Un putois attend son dîner au British Wildlife Centre. Photo de Peter Trimming.

Alors que la plupart des gens pensent que la domestication est quelque chose que les humains font aux animaux, en vérité, de nombreuses espèces bénéficient de la domestication. Les espèces domestiquées ont souvent un accès facile à la nourriture, une durée de vie plus longue et des taux de réussite de grossesse accrus. C’est particulièrement le cas des chats; comme les colonies humaines impliquaient beaucoup de déchets et attiraient les rats, il était dans le meilleur intérêt des chats de se sentir plus à l’aise avec les humains afin d’accéder à l’abondante proie.

La domestication ne doit pas être confondue avec l’apprivoisement; l’apprivoisement se réfère simplement à un animal qui s’habitue à la présence des humains. La domestication consiste à reproduire des animaux pour développer et maintenir des traits souhaitables, que l’animal soit domestiqué pour le travail (chasse ou agriculture) ou pour la nourriture. En règle générale, nous domestiquons les animaux pour conserver les caractéristiques juvéniles, c’est-à-dire qu’un animal domestique aura généralement le comportement et l’apparence des petits de l’animal sauvage. Cela est vrai pour les furets (Mustela furo), qui ont des dents plus petites, des museaux raccourcis et des yeux plus espacés que leur homologue sauvage, le putois européen (Mustela putorius). Les furets ont également le comportement plus docile des juvéniles, comme moins de peur des gens et des environnements inconnus.

Velvet le putois laisse échapper un gros bâillement au British Wildlife Centre

Velvet le putois laisse échapper un gros bâillement au British Wildlife Centre. Photo de Peter Trimming.

Comme pour la plupart des animaux domestiques, l’histoire du furet est un peu floue. Cependant, on pense que le furet a été domestiqué il y a environ 2500 ans, bien qu’il y ait des preuves qu’il pourrait avoir été 1000 ans plus tôt que cela. En comparaison, les chiens (le premier animal domestique) ont probablement été domestiqués il y a environ 30000 ans et les chats (le seul autre chasseur solitaire, à part les furets, à être domestiqué) ont probablement été domestiqués il y a environ 3500 ans. Bien qu’il y ait un débat sur la question de savoir si d’autres espèces, telles que le putois des steppes (Mustela eversmanni), a contribué à la création du furet, les scientifiques conviennent que le premier ancêtre du furet domestique est le putois européen. (Pour un œil non averti, les putois européens sont difficiles, voire impossibles à distinguer des furets domestiques à coloration zibeline.)

On ne sait pas pourquoi les furets ont été domestiqués, mais il semble probable que les furets aient été utilisés pour la première fois pour la chasse. Comme ils ont été domestiqués avant que les chats ne deviennent populaires comme ratiers, les furets peuvent avoir été gardés pour protéger les magasins de nourriture des rats. La première référence écrite largement acceptée aux furets date de 63 avant notre ère, par un historien grec du nom de Strabon. Il a écrit que la Libye (une référence au Moyen-Orient élargi, à l’exclusion de l’Égypte) «produit également des furets, de taille égale aux chats, et comme eux, sauf que leur nez se projette plus loin». En 600 de notre ère, les furets étaient utilisés en Espagne pour chasser les lapins, et dans les années 1200, ils étaient en Allemagne et en Angleterre. Bien qu’il soit très probable que les humains appréciaient les personnalités et les singeries des furets, ils étaient principalement utilisés comme hochets et chasseurs de lapins jusqu’à la fin du 20e siècle. À partir du milieu du XIXe siècle, les furets étaient également élevés pour leur fourrure. Heureusement, cette pratique n’est plus très populaire et pourrait bientôt devenir obsolète.

Les furets n’ont été introduits dans les Amériques que dans les années 1700, lorsqu’ils ont été amenés comme chasseurs de rats sur des navires et par des colons comme chasseurs de lapins. (Seuls les furets domestiqués ont été introduits dans les Amériques. Aucun de leurs homologues sauvages, y compris le putois européen, n’a été amené.) Ils sont devenus plus populaires aux États-Unis au début des années 1900, en particulier comme ratiers.

À l’ère moderne, les furets ont suivi les mêmes chemins que les chats et les chiens. Comme les humains sont devenus moins dépendants de la chasse pour survivre et que les améliorations chimiques dans l’éradication des rats ont rendu les ratiers inutiles, les chasseurs domestiqués sont devenus obsolètes. Certains ont été affectés à d’autres emplois, comme les animaux d’assistance ou les animaux de thérapie, mais pour la plupart, les furets, les chats et les chiens sont devenus des animaux de compagnie. Les furets ont d’abord été populaires comme animaux de compagnie dans les années 1960, et maintenant, les furets sont majoritairement gardés uniquement comme animaux de compagnie. Cependant, leur histoire a divergé avec d’autres animaux de compagnie populaires lorsqu’il a été découvert dans les années 1980 que les furets étaient des modèles particulièrement excellents pour certaines recherches biomédicales, en particulier l’étude des maladies respiratoires humaines et de la grippe. Une minorité de furets dans le monde développé est maintenant utilisée pour nous aider à développer des vaccins antigrippaux annuels, à étudier la fibrose kystique et à traiter l’asthme. Le furet est si important dans la compréhension de la maladie humaine que le génome du furet a été séquencé en 2014.

Les furets ont été des chasseurs, des ratiers, des sujets de recherche et des animaux de compagnie. Ils ont été le meilleur ami clandestin des humains. Nous devons être reconnaissants à la fois pour leur compagnonnage et pour les divers rôles qu’ils ont joué au cours de notre développement en tant que société. Avec un passé aussi riche, il est probable que nous continuerons à développer notre relation avec le furet domestique. Je suis impatient de voir ce qui va suivre.

Cet article a été initialement publié dans Dook Dook Ferret Magazine (numéro 5). Pour recevoir 6 nouveaux magazines Dook Dook Ferret par an + accéder à d’autres bonus, rejoignez l’adhésion Ferret-World.

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